可以把我們的教會送給你們嗎?(陸加/李清)2021.07.19

本文原刊於《舉目》官網“言與思”專欄2021.07.19         

陸加/李清

 

清晨電話:想把他們教會送給我們

10年前的一個週一,清晨6點半,Tim牧師家的電話鈴聲急促地響起:“Tim,有人想把他們教會送給我們,問我們要不要?”

這個詢問來自新澤西“山間福音教會”(Mountainside Gospel Chapel),他們正在認真地考慮,要把價值400萬的全部教產,包括整個教堂,免費送給Tim所帶領的新澤西“活水教會”(Liquid Church)。他們的會眾也一同併入活水教會。

更奇妙的是,就在接到電話的頭一天,一位來活水教會帶領培訓的弟兄,送給Tim一本新書,書名為《在一起會更好:如何使教會有效地合併》(註1),並且問Tim有沒有教會找他商量合併的事?

當時的活水教會,成立才只有5年的時間,他們沒有固定資產,聚會都是租用酒店會議廳或者學校禮堂(遠沒有達到今天這樣的規模)。Tim牧師被問到這個問題,覺得很是吃驚。但這位弟兄繼續說,上帝在你們這裡做工,會藉著教會合併來擴展祂的國度,你要做好這個準備。

哪曾想,這個準備的時間竟然不到24小時。

 

是我們交棒的時候了!

山間福音教會起始於1821年。起初,幾個家庭為了將聖經教導給孩子,開辦了兒童主日學。很快,一個正式教會就發展起來,後來成為新澤西中北部社區的福音中心。

在百年中,教會不斷擴大,有了自己的敬拜禮堂、聚會廳(Fellowship Hall)、教室、體育館和寬大的停車場。1950年代,教會主日學事工非常興旺;1970和1980年代,主日聚會突破400人,同時向海外差派宣教士。然而,1990年代,這個興旺的教會開始衰落;進入2010年代,聚會人數不到30人,因此,教會不得不考慮“關門”事宜。

Tim牧師與山間教會的領袖們見面,他看到他們是一群愛主、愛人、忠心服事的老人家。其中的博姐妹(June Burggaller)在教會教了40年主日學,她為每一分鐘的服事而感恩。她由衷的期望就是,把她對下一代的愛傳遞給新一代的教會。

山間教會的Hagg主任牧師,早年畢業於達拉斯神學院,之後在紐約大學獲得希伯來文與猶太研究的博士學位,是一位頗有恩賜的聖經教師。

任職20多年,他目睹教會的衰落。對此,他誠實地講:“在70、80年代,我們的教會很興旺,事工有成效。後來周圍環境改變了,文化改變了,但是我們沒有改變,我們反而在刻意地保持“西裝領帶”等中規中矩的傳統。當世界離我們遠去的時候,我們無法應對,我們不知道該怎麼調整,感覺事奉被固化了。”

典型的傳統教會,敬拜的方式自然是“管風琴與聖詩”,與活水教會現代風格的敬拜,迥然不同。Tim牧師問他們:“你們適應我們的敬拜方式嗎?”老人家們直率地回答:“我們很不喜歡你們的音樂,太吵了。我們參加你們敬拜的時候是帶著耳塞的。”

“那麼,你們為什麼考慮跟我們合併呢?”

“我們不喜歡你們的形式。但是我們看到,我們的孫子孫女願意在你們那裡受洗。”老人家們這樣說的時候,淚水湧了上來。“是我們交棒的時候了。”

原以為山間教會的會眾,對“合併”這個大膽的提議,會多少有些保留,但是最終會員投票的時候,全體一致通過了“教產捐獻”和“教會合併”這兩個議案。有一張從後面拍攝的照片,記錄了這個歷史的瞬間:27位頭髮花白的年長聖徒,舉起了他們的手。這不僅僅是投票贊成,也是向神舉手,向神表達他們願意順服,將教產以及他們多年的愛,交給神,讓神使用,向年輕一代人開展福音事工。

一個兩百年的教會,在年輕的活水教會身上,看到上帝在新一代教會的作為。他們對上帝全然忠心,願意交棒。他們將自己的初衷,即上帝當年對他們的託付——“將福音傳承”,如今有形有體地傳遞給新一代教會。這不僅僅是交棒,更是一種對新生和復活的盼望。(註2-4)

山間福音教會

 

繼2013年山間福音教會併入活水教會之後,另一間百年教會——位於新澤西北面的加伍德鎮的聖保羅聯合基督教會(St. Paul’s United Church of Christ at Garwood),經歷了類似山間福音教會的興衰起伏,餘下的15位敬虔年長的聖徒們,經過尋求、禱告,在2016年決定捐獻教產、加入活水教會。(註5)

聖保羅聯合基督教會

 

那麼,他們為什麼都選擇活水教會呢?

活水教會的確是一個吸引年輕人,帶領年輕人歸主的教會。他們看到美國社會年輕一代遠離教會的現實,看到年輕人饑渴的靈性需要。Tim 牧師認識到,許多年輕人放棄了教會,但還沒有放棄上帝。因此,教會的重點是如何帶他們認識上帝。

作為教會的創始人和主任牧師,Tim 牧師的理念很清晰,即如何將超越時代的福音真理與時代相關連(timeless truth and culture relevance)。他的嘗試也很大膽。以筆者的觀察,有以下特色:

  1. 聖經原則不變,但是內容接地氣。

教會的教導從人們普遍關心的問題入手,引入屬靈的內容、聖經的價值觀。比如每年暑假期間,他們會組織一個“電影系列”活動,通過回顧一些電影大片,來引導年輕人思考深層的屬靈真理,讓年輕人明白世人怎麼看世界,上帝又是怎麼看世界。

比如Wonder Woman(《神奇女俠》),Black Panther(《黑豹》),Knifes Out(《利刀出鞘》),Avengers(《復仇者聯盟》),Hamilton(《漢密爾頓》)等等,都曾用來引入主日信息。

  1. 通過多媒體的手段強化信息傳遞。

活水教會有個頗有創意的講臺佈置團隊,每一個系列的講道,都會配以獨特的講臺設計。比如講“耶穌拆毀我們中間隔斷的墻”這篇信息時,講臺上就豎起一個高高的、橫跨講臺的墻。當講到耶穌復活時,這堵墻就一分為二,被拆了。

你會發覺,教會每次主日的信息都穿插各種形式的多媒體因素,這使得講道產生了非常直觀的果效;活水教會各個分堂,都是大屏幕同步直播同一篇的主日信息;網路的同步信息轉播,也頗具專業水準。因此,大疫情爆發之後,會眾雖被迫改成網間敬拜,但主日敬拜的質量並不大受影響。

  1. 重實效,不拘形式,適應年輕人隨意的特徵。

比如在著裝,聖餐,收奉獻等常規事宜上,不拘形式,挪去年輕人對冗長刻板儀式的反感,讓他們更注重敬拜、聖禮和信息的本身內容。

新澤西活水教會

活水教會成立於2007年,十幾年間,教會實現了從300人到5000人的成長。當然,作為一個新型教會,她的理念的形成和配套的運作,並非只是起始於15年前。她的起步,源於另一間百年老教會對神的忠心服事,和對年輕人的悉心呵護。

 

還有什麼阻礙我們需要挪去?

繆靈頓浸信會(Millinton Baptist Church)位於新澤西州中北部的暖陽崗小鎮(Basking Ridge),是一個有150年歷史的教會。當年,這裡經歷了有史以來最大的屬靈復興,80位熱情高漲的信徒建立了這間教會。然而,到80年代90年代,和美國其他地方一樣,教會漸漸老齡化,人們發現,孩子們長大了,離開家、離開教會,而教會漸漸沒有年輕人加入。向年輕人宣教,是主任牧師彼得·潘戴爾(Peter Pendell)心中極大的負擔。

2001年的一天,20多歲的Tim和妻子Colleen來到這家教會。他們在曼哈頓提摩太·凱勒牧師的救贖長老會聚會了3年,現在搬到新澤西。很快,他們就發現自己是緊俏短缺的“稀罕物”。安頓下來後,彼得牧師請他們開一門主日學,針對20幾歲的年輕人。兩人看了看這群年長的聖徒們,問:“除了我倆,這裡還有年輕人嗎?”彼得牧師大笑說: “仔細找找,應該有8個,包括我女兒。”

但即使有8個人,Tim也沒有把握,他們當中能有幾個人來。教會的主日學是早上9:30,對年輕人來說,這個時間太早了。還有講道的方式(學生填空做作業)——這種傳統主日學的教學方式,對年輕人來說刻板單調,毫無吸引力。Tim問彼得牧師,可不可以用現代的方式來設計主日學?

Tim是高中的英文老師,在學校裡,讓學生們對古老的文學經典感興趣的做法,是把這些經典視覺化。比如,讓學生看一段莎士比亞戲劇的電影片段,視覺效應和音響效應會讓學生不知不覺地把莎翁的《哈姆雷特》銘刻在腦海裡。Tim將這樣的教學方法用在主日學上,每次給學生們看一個電影片段,引導他們討論時尚的話題:性、金錢、人生目標、約會、婚姻……然後,從聖經的教導看這些問題。

彼得牧師為這些作法大開綠燈,誠心祝福這樣的變革,祝福他們的新事工。年輕人發現,原來聖經的教導,和他們的日常生活是緊密相關的,他們的生命是可以、也應該改變的。

Tim的主日學十分吸引年輕人,參加人數很快漲到40,然後又漲到70。地下室的地方不夠用了,怎麼辦?儘管彼得是個資深的老派牧師,但是他對下一代心胸寬廣,對他們的福音工作極有熱誠。他問道:“讓年輕的慕道友來教會,還有什麼阻礙需要我們挪去?”

於是教會出資,為他們租用了一英里外的一個歷史悠久的小酒館King George Inn,作為主日學的場地。當然他們不飲酒,他們教聖經。慢慢地,一些對教會心有芥蒂的年輕人也加入進來。

事工繼續增長,但是問題來了。主日學結束後,Tim和他的同工們要驅車到母會參加敬拜,而慕道友則留在酒館裡繼續討論,他們甚至乾脆叫了午餐,邊吃邊聊。越來越多的人留在小酒館,沒有同工帶領,怎麼辦?

有異象、有牧者心腸的彼得牧師再次發問:“讓年輕的慕道友來認識耶穌,還有什麼阻礙需要我們挪去?” Tim提議可否讓他們搬回教會,在週日晚上的時間?——早晨9:30 的聚會,讓許多年輕人望而生畏,這也是Tim一直想解決的問題。彼得牧師和長老團再次為年輕人“大開綠燈”。

週日晚上,年輕人又搞出新花招,他們把燈光調暗,把沙發搬上講臺,點起蠟燭,用搖滾樂彈唱聖詩!這些奇怪的舉動立刻招致了年長會眾的不滿。“他們的會場陰陰暗暗的,像算命的。”“他們有人騎摩托車!”“他們點蠟燭,彈怪怪的音樂!”“有人在停車抽煙!”……

面對老會友的不滿,彼得牧師緩緩地講出了他的宣教觀:“我們終於把年輕的慕道友帶進教會了,我們不該讚美神嗎?我們跨過大洋向海外差派宣教士;可是,我們教會街對面就有未得之民!向這些未得之民傳福音,需要說他們的語言,用他們的曲調,穿他們的衣服。這就是Tim做的事情。我們當為他們感恩,和他們一同歡喜,全力支持他們。”

之後,教會對年輕人的支持,不僅僅是金錢、場地,還有很多的擔待。年輕人考慮不周,把蠟灑到地毯上、把鼓敲破了……彼得牧師對年輕人的扶持,就像父母對待學步的孩子,容許他趔趄甚至摔倒,但會保護他不致受致命的重傷。

越來越多的年輕人參加週日晚上的敬拜。教會已經把敬拜改成兩場,但場地仍然不敷使用。一如既往,彼得牧師再次發問:“讓渴慕活水的年輕人就近基督,需要我們挪去什麼障礙?”

2007年,彼得牧師、眾長老們、年長的會眾們,大家一起同心禱告,祝福這些年輕人,決定“放飛”他們——活水教會正式成立了。

繆靈頓浸信會

 

大瘟疫中繼續前行

今天,蓬勃成長的活水教會,用完全不同的方式,延續著以基督為中心、以聖經為依據的福音信仰,他們堅守著歷世歷代基督信仰的核心信條,同時又使這代年輕人真切地感受到上帝的愛與同在。上帝的賜福源源不斷,讓人們看見難以置信的事工的擴展。

疫情期間,坐落在韋恩市(Wayne)的一家老教會——普利內斯信心社區教會(Preakness Faith Community Church)聯繫到活水教會。經過1年的醞釀,於今年5月正式加入活水教會,教會在新澤西帕賽克縣(Passaic County)增加了一個擁有一萬兩千英尺的聚會場所。(註6)

普利內斯信心社區教會

 

1個月後,一間改革宗背景的普林斯頓草甸教會(Princeton Meadow Church)成為第四家與活水教會合併的教會。草甸教會毗鄰著名的普林斯頓大學,教堂建築和周圍風景都很優美。和前幾家併入的教會不一樣的是,這間教會並沒有衰落。但是他們與活水教會有相同的理念,和對年輕人福音事工的負擔,他們加入的原因是為了福音工作向下一代更有效傳承。

上帝在活水教會的工作還在繼續擴展。

普林斯頓草甸教會

 

 

註:

1.Jim Tomberlin and Warren Bird, Better Together: Making Church Mergers Work (San Francisco: Jossey-Bass, 2012).

2.Tim Lucas and Warren Bird, LIQUID CHURCH―6 Powerful Currents to Saturate Your City for Christ, (Grand Rapid, Michigan: Zondervan, 2019).

3.Saving Grace: Struggling Mountainside Church Merges with Young Upstart Liquid (2013, Updated 2019) https://www.nj.com/union/2013/10/saving_grace_struggling_mountainside_church_donates_4m_property.html

4.Miracle at Mountainside. https://vod-progressive.akamaized.net/exp=1626150098~acl=%2Fvimeo-prod-skyfire-std-us%2F01%2F2684%2F11%2F288422838%2F1090779135.mp4~hmac=e0afa741958bd5525733763e99312323f3fde7f204abb79544d236b1e2521cf8/vimeo-prod-skyfire-std-us/01/2684/11/288422838/1090779135.mp4?filename=Help+For+Churches+-+Miracle+at+Mountainside.mp4

5.Century-old Garwood Church Reborn as Liquid Church.  https://www.mycentraljersey.com/story/life/faith/2016/10/06/century-old-garwood-church-reborn-liquid-church/91606632/

6.http://www.liquidchurch.com/locations/essex-county

 

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